Le cerveau des enfants bilingues fascine et fait l’objet de nombreux mythes. Si le bilinguisme peut faciliter l’apprentissage, il doit être entretenu tout au long de l’enfance.

Les atouts du bilinguisme pour les enfants

Le cerveau des enfants bilingues est étudié depuis peu : cela fait environ 40 ans que le monde de la recherche se passionne pour les implications cognitives du bilinguisme. Selon les études réalisées par la psychologue Ellen Bialystok de l’Université de York (Canada), les enfants bilingues se concentreraient plus facilement que les autres et le bilinguisme permettrait de retarder l’apparition de maladies comme Alzheimer. Néanmoins, le lien entre bilinguisme et maladies dégénératives a été invalidé par une partie des scientifiques, qui estiment qu’il est impossible à ce stade de formuler de telles conclusion.

En revanche, le bilinguisme modifierait les capacités d’apprentissage et d’assimilation de l’information des enfants. Sharon Peperkamp, psycholinguiste à l’ENS, affirme ainsi dans les colonnes de 20 Minutes que « des expériences en Italie montrent que ces enfants, habitués à switcher d’une langue à l’autre, auraient une plus grande flexibilité pour s’adapter à une nouvelle information ».

Pourquoi le bilinguisme doit être entretenu

À l’inverse des adultes, les enfants ne font pas de hiérarchie dans la difficulté des langues : ils peuvent donc apprendre le japonais aussi facilement que l’espagnol. Si l’apprentissage simultané de deux langues se fait sans effort pour les enfants, le bilinguisme doit être entretenu.

Interrogée par 20 Minutes, Barbara Abdelilah-Bauer, auteure de Le défi des enfants bilingues, précise ainsi que « plus l’enfant est jeune, plus vite il va apprendre une deuxième langue… et plus vite il peut l’oublier s’il n’a plus de contact avec elle ». Il est donc très important d'utiliser les deux langues parlées par l’enfant de façon équivalente, afin que les acquis de ce dernier ne s’envolent pas dans la nature.   

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